Un día como hoy de 1832

Darwin descubrió una nueva especie en Pehuen Co y se fascinó con sus hallazgos en Punta Alta

22/9/2017 | 07:01 | Acá encontró los primeros fósiles de vertebrados que fueron determinantes para elaborar más tarde su teoría de la evolución. Acá encontró los primeros fósiles de vertebrados que fueron determinantes para elaborar más tarde su teoría de la evolución.

   El naturalista inglés Charles Darwin, padre de la teoría de la evolución de las especies, llegó a Punta Alta casi 70 años antes de su fundación y acá hizo observaciones y recogió restos fósiles de vertebrados que lo llevaron a pensar el mundo de otra manera, según una publicación del Archivo Histórico Municipal de Punta Alta

   Así, la historia local empieza cuando estas costas eran una llanura sin árboles, con médanos, barrancas y salitrales conocida por los navegantes en ruta desde el río de La Plata hacia el sur de la provincia de Buenos Aires.

   “Todos conocían la bahía aún antes de las primeras cartas náuticas, y les pusieron nombres a los accidentes costeros. Uno de ellos era una punta de 6 a 9 metros que se adentraba en el mar, muy visible porque en ella había una barranca coronada por un médano: la Punta Alta”, explicó el autor del escrito, Luciano Izarra, director del Archivo Histórico.

   Uno de quienes llegó a esta punta Alta fue un joven Charles Darwin, a bordo del bergantín inglés HMS Beagle, que hacía una expedición cartográfica alrededor del mundo.

   El buque logró sortear los canales de acceso y el 22 de septiembre de 1832 fondeó frente a lo que sus marinos llamaban Anchor Stock Hill (hoy, punta Ancla, en la Base Baterías).

   Darwin estudiaba en Cambridge y al desembarcar y tomar contacto con estas costas se fascinó con lo que encontró.

(Barranca Punta Alta, en una foto tomada por el ingeniero Luiggi)

   En su diario escribió: “Hicimos una muy placentera navegación por la bahía con el capitán y Sullivan. Permanecimos por algún tiempo en Punta Alta, [situada] alrededor de 10 millas del barco; aquí encontré algunas rocas. Estas son las primeras que he visto y son muy interesantes, ya que contienen numerosas conchillas y los huesos de grandes animales. El día era perfectamente calmo; el agua planchada y el cielo no se distinguían separados por el borde de los bancos de lodo; el conjunto formaba un cuadro poco pintoresco”.

   Según anotó el comandante del buque, Robert Fitz Roy, “la atención de mi amigo fue pronto atraída hacia algunos acantilados cerca de Point Alta (sic), donde halló esos enormes huesos fósiles, descriptos en su trabajo; y pese a nuestras sonrisas al cargar esa aparente basura que frecuentemente traía a bordo, él y su ayudante usaron la piqueta con seriedad y sacaron lo que probó ser los más interesantes y valiosos restos de animales extintos”.

(El médano que da nombre a la punta se construyó la Torre de Señales de la Armada)

   De acuerdo con Richard Darwin Keynes, bisnieto y biógrafo del naturalista, el 22 de septiembre de 1832 fue un día memorable para la biología, ya que señala la primera de las múltiples evidencias que llevarán a Darwin a cuestionar la doctrina de la inmutabilidad de las especies.

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   Darwin volvió a Punta Alta al día siguiente a excavar las barrancas y los médanos costeros. Encontró una mandíbula inferior, un tarso y metatarso de un animal desconocido para él, era un megaterio. También había restos de un armadillo gigante extinto.

(Restos fósiles del gliptodonte)

(El megaterio era un enorme mamífero pariente del perezoso)

  Darwin retornó a los 2 días en búsqueda de más fósiles: el sitio, evidentemente, era de su interés y volvía a él siempre que podía.

  El 1º de octubre el Beagle recorrió la costa entre Arroyo Pareja y el paraje Las Rocas, a 5 kilómetros al oeste de Pehuen Co. Y Darwin aprovechó al menos dos veces más para recorrer el yacimiento que había encontrado en la Punta Alta: el 8 y el 16 de octubre.

   ¿Por qué volvía con tanta frecuencia? Por los hallazgos de fauna extinta. Acá recolectó las primeras evidencias fósiles de la transformación de las especies que lo transformaron a él y al resto de la humanidad.

Nueva especie única en Pehuen Co

   En su recorrido por la zona, Charles Darwin descubrió también una nueva especie de planta endémica de Pehuen Co, único lugar en el mundo donde crece y se desarrolla: la bautizaron Neosparton darwinii (nueva retama de Darwin).

(Foto: Eduardo Figueroa)

   El Beagle partió a Buenos Aires y volvió al año siguiente. El 3 de agosto de 1833 la nave inglesa llegó a la desembocadura del río Negro y fondeó en Patagones, antes de volver a Bahía, pero Darwin quiso hacer el trayecto a caballo.

   ¿Y por dónde pasó? “Cansado de no hacer nada, contraté al mismo guía y comencé por Punta Alta, que no está tan distante y permite una buena vista de la bahía (..) Punta Alta es el lugar donde el año pasado encontré numerosos huesos. Usé la tarde para buscar más y marcar los lugares”, escribió en su diario.

   Según Izarra, pocas veces en el viaje fue dos veces a un mismo lugar, lo que señala el valor que le asignaba al sitio: "Del total de 65 días que permaneció en la bahía Blanca, en sus dos viajes (septiembre de 1832 y agosto de 1833), alrededor de 45 los pasó en lo que hoy es el partido de Coronel Rosales".

   El 31 de agosto de 1833 se despidió definitivamente de Punta Alta.

   "El paso de Darwin fue en principio un hecho local, pero a lo largo de los años fue convirtiéndose en el ámbito científico mundial en un hecho muy importante", agregó Izarra. (Agencia Punta Alta-La Nueva.)

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